Pierre y Marie CURIE

Científicos franceses cuya celebridad se debe al descubrimiento del radio y a estudios fundamentales sobre la radiactividad.

Pierre Curie (París, 1859-1906) realizó importantes investigaciones sobre la piezoelectricidad y las propiedades magnéticas de los cuerpos a diversas temperaturas.

En 1895 se casó con la joven física polaca Marie Sklodowska (Varsovia, 1867 - Saint Cellemoz, Haute Savoie, 1934), descendiente de una culta familia, que tras realizar brillantemente sus estudios medios en Polonia, y trabajar como institutriz con objeto de reunir el dinero necesario para trasladarse a París, pues en aquella época en su país las mujeres no tenían acceso a la universidad, pudo seguir ulteriormente a costa de grandes sacrificios los cursos de la Sorbona.

Las primeras comunicaciones de Henri Becquerel sobre las radiaciones emitidas por las sales de uranio despertaron el interés de los Curie, y Marie eligió estos fenómenos como tema de su tesis doctoral. El examen de los elementos conocidos llevó al descubrimiento de que también el torio emitía radiaciones.

Marie propuso designar como “radiactividad” a la propiedad de emitir radiaciones y llamar radiactivos a los cuerpos que la poseen.

El 18 de julio de 1898 los Curie comunicaron a la Academia de Ciencias el descubrimiento de un nuevo elemento, el polonio (llamado así en honor a la patria de Marie Curie) y el 26 de diciembre el del radio.

Por el descubrimiento del radio y sus estudios sobre la radiactividad los esposos Curie compartieron con Henri Becquerel el premio Nobel de Física de 1903.

Tras la muerte de Pierre en un accidente de circulación el 9 de abril de 1906, Marie sucedió a su marido en la cátedra y en la dirección del laboratorio de investigación, siendo la primera mujer que enseñó en la Sorbona. En 1910 publicó el fundamental Tratado de Radiactividad y al año siguiente llevó a cabo el aislamiento del radio metálico.

Para coronar este periodo de intensa investigación le fue conferido el premio Nobel de Química en 1911, siendo así Marie Curie la única persona premiada dos veces con este galardón. Murió a consecuencia de los efectos de las radiaciones.

De las dos hijas de los Curie, Irene (1897-1958) y Eve (1904), la mayor se casó con el físico Frederic Joliot, discípulo de su madre. En colaboración con su marido descubrió la radiactividad artificial y recibió el premio Nobel de Química en 1935.