SIR GODFREY HOUNSFIELD

Ingeniero electrónico inglés (Newark, 1919-Kingston upon Thames, 2004) que compartió el Premio Nobel de Medicina en 1979 con Allan Cormack por su participación en el desarrollo de la técnica diagnóstica conocida como tomografía axial computarizada (TAC).

Después de estudiar electrónica y familiarizarse con los principios del radar como miembro de la Real Fuerza Aérea durante la Segunda Guerra Mundial, completó su formación en el Faraday House Electrical Engineering College en Londres.

Hounsfield se incorporó al equipo de investigación de EMI Ltd en 1951. En esta época EMI (Electrical Musical Instruments) era un vasto complejo industrial, dedicando sus actividades a los discos, cassettes, al cine y la televisión, pero sin haber participado nunca en la industria médica. Dirigió el equipo de diseño encargado de construir el primer computador transistorizado de Gran Bretaña, el EMIDEC 1100, en 1959. Posteriormente mientras investigaba el problema del reconocimiento de estructuras desarrolló la idea básica del TAC.

Hounsfield amplió la capacidad de un ordenador de manera que pudiera interpretar las señales procedentes de una fuente de rayos X para formar una imagen bidimensional de un objeto complejo, como era una cabeza humana. Convencido de la utilidad de la tomografía axial para el diagnóstico médico construyó en EMI un prototipo de escáner cerebral y luego un body escáner. En poco tiempo la tecnología del ordenador evolucionó hasta el nivel necesario para procesar las señales procedentes del escáner al mismo ritmo con el que eran obtenidas, y en 1972 los primeros test clínicos de la tomografía axial computarizada se llevaron a cabo con éxito.

Hounsfield recibió numerosos premios y reconocimientos por su descubrimiento, además del Premio Nobel. En 1981 fue nombrado Sir.

A modo de anécdota hay que consignar que el primer prototipo de TAC diseñado por Hounsfield era de la casa EMI, la misma que comercializaba la discografía de los Beatles, por lo que se dice que parte del dinero ganado con este grupo musical se utilizó en el proyecto de investigación que permitió el descubrimiento del TAC.