FREDERIC JOLIOT

Físicoquímico francés (París, 1900-Arcouest 1958) que descubrió junto con su esposa Irene la radioactividad inducida artificialmente, creando nuevos isótopos.

Estudió en el Liceo Lakanal, donde destacó más por su actividad deportiva que académica, las dificultades económicas familiares le obligaron a acudir a la escuela pública gratuita Lavoisier para preparar su ingreso en la Escuela de Física y Química Industrial de París donde en 1923 obtendría el título de ingeniero con la calificación más alta de su promoción.

En 1925 aceptó un contrato de ayudante en el Instituto del Radio bajo la dirección de Marie Curie. Irene, la hija de Pierre y Marie Curie, se encargó de enseñarle a trabajar en el campo de la radiactividad, un año más tarde Irene y Frederic contrajeron matrimonio.

En 1927 se licenció en ciencias, consiguiendo en 1930 el título de doctor con una tesis sobre el estudio electroquímico de los radioelementos. Desde 1928 firmó conjuntamente con su esposa todos los trabajos científicos.

En 1934 el matrimonio publicó una memoria mostrando la preparación de radioisótopos artificiales al bombardear átomos ligeros (boro, aluminio y magnesio). Obtuvieron así isótopos radiactivos de elementos que no lo eran, revelando la posibilidad de aplicar sus descubrimientos para conseguir cambios químicos en procesos fisiológicos; suposiciones que fueron verificadas posteriormente al detectarse la absorción de yodo radiactivo por parte de la glándula tiroides.

Los experimentos de los Joliot-Curie demostraron que cualquier elemento que presentara uno o más tipos estables de núcleos podía también presentar núcleos radiactivos, conocidos en la actualidad como radioisótopos. El descubrimiento en 1932 del neutrón por Sir James Chadwik y del positrón por Carl Anderson fueron consecuencia de las investigaciones realizadas por el matrimonio.

En 1935 Frederic e Irene fueron galardonados con el Premio Nobel de Química por la síntesis de nuevos elementos radiactivos, siéndoles concedida en 1940 la medalla Bernad de la Universidad de Columbia.

En 1937 Frederic ocupó una cátedra en el Colegio de Francia, supervisando la construcción de los aceleradores de Arcueil-Cachan e Ivry y del ciclotrón del Colegio de Francia (el segundo de Europa tras el de la Unión Soviética).

Frederic Joliot-Curie desplegó además una destacada actividad política, en 1935 se unió al Comité de Vigilancia de Intelectuales Antifascistas y en 1936 formó parte de la Liga de los Derechos del Hombre. En 1942 fue elegido presidente del Frente Nacional, una organización universitaria de resistencia, creando una empresa (Société d,Études des Applications des Radio-Eléménts Artificiels), que proveía de certificados a científicos impidiendo su traslado a Alemania.

Durante la Segunda Guerra Mundial consiguió impedir que el ejército de ocupación nazi utilizase los recientes descubrimientos científicos y su equipamiento. Obtuvo el grado de Comandante de la Legión de Honor y fue condecorado con la Cruz de Guerra. Recibió el Premio Stalin de la Paz en 1951.

En 1944 fue elegido miembro de la Academia de las Ciencias y en 1946 director del Instituto del Radio. En 1956 aceptó la cátedra que había quedado vacante tras la muerte de su esposa Irene, aunque conservó la suya en el Colegio de Francia.